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L’ASTEROIDE 2018 VP1 POTREBBE ESSERE DIRETTO VERSO LA TERRA

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L’ASTEROIDE 2018 VP₁ POTREBBE ESSERE DIRETTO VERSO LA TERRA

Secondo le ultime ricerche,L’asteroide 2018 VP₁ potrebbe essere diretto verso la terra , ma non rappresenta una minaccia per la vita sulla Terra. Molto probabilmente, navigherà innocuo oltre il nostro pianeta. Nel peggiore dei casi, brucerà innocuo nella nostra atmosfera e creerà spettacolari fuochi d’artificio per alcuni fortunati terrestri.

Allora, qual è la storia?

La nostra storia inizia un paio di anni fa, il 3 novembre 2018. Quella notte, la struttura di transizione Zwicky presso l’osservatorio di Palomar, nel sud della California, ha scoperto un debole nuovo “asteroide vicino alla Terra”, un oggetto la cui orbita può avvicinarsi, o attraversare, quella del nostro pianeta.

Al momento della sua scoperta, 2018 VP₁ si trovava a circa 450.000 chilometri dalla Terra, un po’ più lontano della distanza media tra la Terra e la Luna (circa 384.000 km).

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L’asteroide era molto debole e difficile da individuare contro le stelle di sfondo. Gli astronomi hanno potuto osservarlo solo per 13 giorni, prima che fosse troppo lontano dalla Terra per poterlo vedere.

In base a quella breve serie di osservazioni, è diventato chiaro che l’asteroide è una specie di oggetto vicino alla Terra chiamato “asteroide Apollo“.

Gli asteroidi Apollo passano la maggior parte del loro tempo oltre l’orbita terrestre, ma si muovono verso l’interno dell’orbita del nostro pianeta nella parte più interna del loro viaggio intorno al Sole. 2018 VP₁ impiega due anni per fare il giro del Sole, oscillando appena all’interno dell’orbita terrestre ogni volta che raggiunge il “perielio” (il suo approccio più vicino alla nostra stella).

Poiché l’orbita del 2018 VP₁ impiega quasi esattamente due anni, nel 2020 (due anni dopo la scoperta), passerà di nuovo vicino alla Terra.

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Ma quanto si avvicinerà? Beh, questa è la domanda da un milione di dollari.

ASTEROIDE 2018 VP₁

Qualsiasi cosa, da una collisione a un passaggio molto lontano …

Per calcolare il percorso esatto di un oggetto attraverso il sistema solare e per prevedere dove si troverà in futuro (o dove si trovava in passato), gli astronomi devono raccogliere osservazioni.

Abbiamo bisogno di almeno tre punti dati per stimare l’orbita di un oggetto, ma questo ci darà solo un’ipotesi molto approssimativa. Più osservazioni riusciamo ad ottenere, e più lungo è il periodo di tempo che si estende, meglio possiamo legare l’orbita.

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Ed è per questo che il futuro del 2018 VP₁ è incerto. È stato osservato 21 volte nell’arco di 13 giorni, il che permette di calcolare l’orbita in modo abbastanza preciso. Sappiamo che ci vogliono 2 anni (più o meno 0,001314 anni) per girare intorno al Sole. In altre parole, la nostra incertezza nel periodo orbitale dell’asteroide è di circa 12 ore in entrambi i casi.

In realtà è abbastanza buono, visto che sono state fatte poche osservazioni, ma significa che non possiamo essere certi di dove sarà esattamente l’asteroide il 2 novembre di quest’anno.

Tuttavia, possiamo calcolare il volume di spazio entro il quale possiamo essere sicuri che l’asteroide si troverà in un dato momento. Immaginate un’enorme bolla nello spazio, forse 4 milioni di chilometri di diametro al suo massimo. Possiamo essere molto fiduciosi che l’asteroide si troverà da qualche parte nella bolla, ma questo è tutto.

Cosa significa questo per la Terra? Beh, si scopre che l’approccio più vicino tra i due quest’anno sarà da qualche parte tra uno scontro diretto e un avvicinamento molto stretto, con l’asteroide che non si avvicinerà a meno di 3,7 milioni di km!

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L’orbita dell’asteroide 2018 VP₁ interseca l’orbita terrestre una volta ogni due anni.

Possiamo anche calcolare la probabilità che l’asteroide colpisca la Terra durante questo avvicinamento ravvicinato. Le probabilità sono dello 0,41%, ovvero circa 1 su 240. In altre parole, il risultato di gran lunga più probabile per il 2 novembre è che l’asteroide ci passerà davanti.

Ma se ci colpisse?

Come scrisse una volta il grande Terry Pratchett: “Le probabilità che l’asteroide si avvicini nove volte su dieci sono di un milione a uno”. Ma avete mai sentito qualcuno dire: “È una probabilità di 240 a 1, ma potrebbe funzionare?

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Quindi dovremmo preoccuparci?

Ebbene, la risposta qui risale in primo luogo a quanto sia stato difficile individuare il 2018 VP₁ . In base a quanto fosse debole, gli astronomi stimano che abbia solo circa 2 metri di diametro. Oggetti di quelle dimensioni colpiscono la Terra in continuazione.

Gli asteroidi più grandi fanno più danni, come ci è stato spettacolarmente ricordato nel febbraio 2013, quando un asteroide di circa 20 metri di diametro è esploso nell’atmosfera sopra la città russa di Chelyabinsk.

L’esplosione di Chelyabinsk è stata spettacolare, e l’onda d’urto ha danneggiato edifici e ferito più di 1.500 persone. Ma quello era un oggetto dieci volte il diametro del 2018 VP₁ – il che significa che probabilmente era almeno 1.000 volte più pesante, e poteva penetrare molto più all’interno nell’atmosfera prima di incontrare la sua fine infuocata.

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2018 VP₁ è così piccolo da non rappresentare una minaccia. Quasi certamente brucerebbe in modo innocuo nella nostra atmosfera prima di raggiungere il suolo. Molto probabilmente, esploderebbe a decine di chilometri dal suolo, lasciando solo minuscoli frammenti alla deriva fino alla superficie.

Se 2018 VP₁ è particolarmente robusto (un pezzo di un asteroide metallico, piuttosto che sassoso o ghiacciato), potrebbe arrivare a terra, ma anche allora sarebbe troppo piccolo per causare danni significativi.

Detto questo, la palla di fuoco mentre l’asteroide entra nell’atmosfera terrestre sarebbe spettacolare. Se fossimo davvero fortunati, potrebbe essere ripresa dalla rete Global Fireball (guidata dalla Curtin University).

Con le immagini della palla di fuoco riprese da diverse telecamere, i ricercatori potrebbero capire dove potrebbero cadere i detriti e uscire a recuperarli. Un meteorite appena caduto è un frammento incontaminato dal quale possiamo imparare molto sulla storia del sistema solare.

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Non c’è da meravigliarsi che in un anno come questo il 2018 VP₁ abbia generato un po’ di eccitazione e di fermento mediatico.

Ma, molto probabilmente, il 3 novembre arriverà e il 3 novembre non sarà successo nulla. Il 2018 VP₁ sarà passato, probabilmente senza essere visto, nelle profondità dello spazio.

Anche se la Terra è nel mirino, però, non c’è nulla di cui preoccuparsi.

Nel peggiore dei casi, qualcuno, da qualche parte nel mondo, vedrà una spettacolare palla di fuoco.

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