Emissioni di metano in atmosfera raggiungono livelli Record

Emissioni di metano in atmosfera raggiungono livelli Record

LE EMISSIONI DI METANO RAGGIUNGONO LIVELLI RECORD

Le emissioni di metano hanno raggiunto i livelli più alti mai registrati. L’aumento è dovuto principalmente all’aumento delle emissioni provenienti dall’estrazione del carbone, dalla produzione di petrolio e gas naturale, dall’allevamento di bovini e ovini e dalle discariche.

Tra il 2000 e il 2017, i livelli del potente gas serra si sono accelerati verso percorsi che, secondo i modelli climatici, porteranno a 3-4 gradi Celsius di riscaldamento prima della fine di questo secolo. Questa è una soglia di temperatura pericolosa alla quale gli scienziati avvertono che i disastri naturali, compresi incendi, siccità e inondazioni, e le perturbazioni sociali come le carestie e le migrazioni di massa diventeranno quasi comuni. I risultati sono descritti in due articoli pubblicati il 14 luglio su Earth System Science Data and Environmental Research Letters dai ricercatori del Global Carbon Project, un’iniziativa guidata dallo scienziato dell’Università di Stanford Rob Jackson.

Nel 2017, l’ultimo anno in cui sono disponibili dati completi sul metano globale, l’atmosfera della Terra ha assorbito quasi 600 milioni di tonnellate di gas incolore e inodore, 28 volte più potente dell’anidride carbonica in un arco di 100 anni. Più della metà di tutte le emissioni di metano ora proviene dalle attività umane. Le emissioni annuali di metano sono aumentate del 9%, ovvero di 50 milioni di tonnellate all’anno, rispetto ai primi anni 2000, quando le concentrazioni di metano nell’atmosfera erano relativamente stabili.

Emissioni di metano in atmosfera raggiungono livelli Record
Emissioni di metano in atmosfera raggiungono livelli Record

In termini di potenziale di riscaldamento, aggiungere questo metano in più all’atmosfera dal 2000 è come mettere 350 milioni di auto in più sulle strade del mondo o raddoppiare le emissioni totali della Germania o della Francia.

Fonti crescenti di metano

A livello globale, le fonti di combustibile fossile e le mucche sono motori gemelli che alimentano la salita del metano.

“Le emissioni di bovini e altri ruminanti sono grandi quasi quanto quelle dell’industria dei combustibili fossili per il metano”, ha detto Jackson. “La gente scherza sul rutto delle mucche senza rendersi conto di quanto sia grande la fonte”.

Durante tutto il periodo di studio, l’agricoltura ha rappresentato circa due terzi di tutte le emissioni di metano legate alle attività umane; i combustibili fossili hanno contribuito per la maggior parte del restante terzo. Tuttavia, queste due fonti hanno contribuito in misura più o meno uguale agli aumenti registrati dall’inizio degli anni 2000.

Le emissioni di metano dall’agricoltura sono salite a 227 milioni di tonnellate di metano nel 2017, con un aumento di quasi l’11% rispetto alla media del periodo 2000-2006. Il metano proveniente dalla produzione e dall’uso di combustibili fossili ha raggiunto 108 milioni di tonnellate nel 2017, con un aumento di quasi il 15% rispetto al periodo precedente.

In mezzo alla pandemia di coronavirus, le emissioni di carbonio sono crollate come terreno di produzione e di trasporto, fermandosi. “Non c’è alcuna possibilità che le emissioni di metano siano diminuite tanto quanto quelle di anidride carbonica a causa del virus”, ha detto Jackson. “Stiamo ancora riscaldando le nostre case e gli edifici, e l’agricoltura continua a crescere”.

Emissioni in tutto il pianeta

Le emissioni di metano sono aumentate soprattutto in Africa e in Medio Oriente, in Cina, in Asia meridionale e in Oceania, che comprende l’Australia e molte isole del Pacifico. Ognuna di queste tre regioni ha aumentato le emissioni di circa 10-15 milioni di tonnellate all’anno durante il periodo di studio. Gli Stati Uniti seguono da vicino, aumentando le emissioni di metano di 4,5 milioni di tonnellate, soprattutto a causa di un aumento delle trivellazioni, della distribuzione e del consumo di gas naturale.

“L’uso del gas naturale sta aumentando rapidamente negli Stati Uniti e a livello globale”, ha detto Jackson. “Sta compensando il carbone nel settore elettrico e riducendo le emissioni di anidride carbonica, ma aumentando le emissioni di metano in quel settore”. Anche gli Stati Uniti e il Canada stanno producendo più gas naturale. “Di conseguenza, stiamo emettendo più metano dai pozzi di petrolio e gas e dalle condutture che perdono”, ha detto Jackson, che è anche un senior fellow dell’Istituto per l’ambiente di Stanford Woods Institute for the Environment e dell’Istituto per l’energia di Precourt.

L’Europa si distingue come l’unica regione in cui le emissioni di metano sono diminuite negli ultimi due decenni, in parte riducendo le emissioni della produzione chimica e coltivando gli alimenti in modo più efficiente.

“Le politiche e una migliore gestione hanno ridotto le emissioni provenienti dalle discariche, dal letame e da altre fonti qui in Europa. La gente sta anche mangiando meno carne di manzo e più pollame e pesce”, ha detto Marielle Saunois dell’Université de Versailles Saint-Quentin in Francia, autrice principale dell’articolo in Earth System Science Data.

Possibili soluzioni

Le regioni tropicali e temperate hanno visto il più grande balzo in avanti nelle emissioni di metano. I sistemi boreali e polari hanno avuto un ruolo minore. Nonostante il timore che lo scioglimento dell’Artico possa sbloccare una raffica di metano dallo scioglimento del permafrost, i ricercatori non hanno trovato alcuna prova di un aumento delle emissioni di metano nell’Artico – almeno fino al 2017.

Le emissioni causate dall’uomo sono per molti versi più facili da individuare rispetto a quelle provenienti da fonti naturali.

“Abbiamo un periodo sorprendentemente difficile da individuare dove il metano viene emesso ai tropici e altrove a causa dei cambiamenti giornalieri o stagionali del suolo sommerso dall’acqua”, ha detto Jackson, che guida anche un gruppo a Stanford che lavora per mappare le zone umide e i terreni sommersi in tutto il mondo utilizzando satelliti, torri di flusso e altri strumenti.

Secondo Jackson e i suoi colleghi, per ridurre le emissioni di metano sarà necessario ridurre l’uso di combustibili fossili e controllare le emissioni fuggitive, come le perdite dalle condutture e dai pozzi, nonché modificare il modo in cui nutriamo il bestiame, coltiviamo il riso e mangiamo.

“Dovremo mangiare meno carne e ridurre le emissioni associate all’allevamento di bestiame e riso”, ha detto Jackson, “e sostituire il petrolio e il gas naturale nelle nostre auto e nelle nostre case”.

Gli integratori alimentari come le alghe possono aiutare a ridurre i rutti di metano delle mucche, e l’allevamento del riso può evitare l’intasamento permanente dell’acqua che massimizza la produzione di metano in ambienti a basso contenuto di ossigeno. Aerei, droni e satelliti sono promettenti per il monitoraggio del metano proveniente dai pozzi di petrolio e di gas.

Jackson ha detto: “Sono ottimista sul fatto che, nei prossimi cinque anni, faremo dei veri progressi in questo campo”.

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